Le cancer du sein (médical : carcinome du sein) est une tumeur maligne de la glande mammaire humaine. La maladie est la forme de cancer la plus courante chez les femmes en Allemagne. Les hommes peuvent également développer un cancer du sein – quoique rarement : Il y a environ 100 diagnostics pour les femmes, un pour les hommes.

Les facteurs de risque du cancer du sein sont les hormones, le mode de vie et les gènes de risque héréditaires.
L’allaitement et un grand nombre d’enfants réduisent le risque de cancer du sein.
La mammographie est une procédure diagnostique courante.

Causes, déclencheurs, facteurs de risque

Le cancer du sein peut survenir lorsque l’information génétique des cellules change de telle manière qu’elles commencent à se diviser de façon incontrôlable et à former des noeuds ou des croissances. Cependant, la majorité des tumeurs du sein s’avèrent bénignes après l’examen. Il peut s’agir de changements tels que des tumeurs du tissu conjonctif ou des kystes remplis de liquide.

Les tumeurs malignes, par contre, proviennent généralement de la partie glandulaire du sein. Les experts font la distinction entre les carcinomes lobulaires et les carcinomes canalaires. Les carcinomes lobulaires se développent dans les lobes des glandes, les carcinomes canalaires se développent dans les canaux à lait et émanent de leur couche cellulaire la plus profonde, l’épithélium.

Si la tumeur se limite aux canaux lactifères, il s’agit d’un stade précancéreux du cancer du sein. Les médecins parlent alors de carcinomes dits in situ. Les tumeurs dites invasives, en revanche, ont déjà pénétré, voire dépassé, les couches tissulaires adjacentes.

Comme les cellules d’autres tumeurs, les cellules cancéreuses du sein peuvent également se détacher de leurs tissus, pénétrer dans d’autres régions du corps par les canaux sanguins ou lymphatiques et y former des métastases.

Plusieurs facteurs augmentent le risque de développer un cancer du sein. Parmi les facteurs de risque les plus importants figurent les hormones, le mode de vie et les gènes de risque héréditaires.

Facteur de risque Hormones

Les hormones sexuelles ont la plus grande influence sur le risque individuel de cancer du sein. Ici, le risque est avant tout aussi déterminé génétiquement. Plus une femme est exposée longtemps à des niveaux fluctuants mensuels d’œstrogènes et de progestatifs, plus la probabilité qu’elle développe un cancer du sein est élevée. Une première période menstruelle précoce et une ménopause tardive sont donc considérées comme augmentant le risque.

La planification familiale a également un impact sur le risque de maladie : Plus une femme a donné naissance à d’enfants et plus elle allaite longtemps, plus le risque de cancer du sein est faible.

Si une femme prend la pilule pour une contraception à long terme, cela a un effet négatif – même si le risque global augmente légèrement. Cependant, les traitements hormonaux substitutifs pour les symptômes de la ménopause augmentent clairement le risque.

Facteur de risque lié au mode de vie

Le manque d’exercice et le surpoids ont une influence défavorable sur le risque de cancer du sein. Cette dernière semble avoir un impact négatif, surtout après la ménopause.

Cependant, il n’est pas clair comment le régime alimentaire influence le risque de maladie. Le fait qu’une femme mange ou non une alimentation riche en fruits et légumes ne semble pas jouer un rôle dans son risque de cancer du sein, par exemple. L’effet des phytoestrogènes naturels, c’est-à-dire des hormones végétales dans les aliments, est également controversé. Les experts se demandent encore si ces phytohormones protègent contre le cancer du sein ou même si elles augmentent le risque.

Cependant, des études ont clairement démontré que l’alcool influence le taux de cancer du sein : plus une femme consomme, plus elle est susceptible de contracter la maladie.

Bien que le tabagisme soit malsain, rien ne prouve qu’il soit associé au développement de carcinomes du sein – et on ne peut l’exclure.

Gènes de risque héréditaires

Une petite proportion de tous les cancers du sein peut être attribuée à des facteurs héréditaires. Cinq à dix patientes sur 100 atteintes d’un cancer du sein ont des gènes dits à risque. Ainsi, les femmes chez qui les gènes BRCA1 et BRCA2 (BRCA = Breast Cancer Genes) sont modifiés ont un risque significativement plus élevé de contracter la maladie. Environ 50 à 80 pour cent des femmes atteintes d’une telle mutation génétique reçoivent un diagnostic de cancer du sein au cours de leur vie.

Symptômes

Des changements visibles dans le sein ou des bosses palpables peuvent être une indication du cancer du sein. Les femmes devraient examiner leurs seins régulièrement et rechercher les signes avant-coureurs suivants :

  • de nouvelles bosses, densifications ou durcissements du sein ou de l’aisselle
  • des différences dans la forme ou la taille des seins, qui n’ont pas été remarquées auparavant
  • rétraction d’un mamelon
  • sécrétions claires ou sanguinolentes d’un mamelon
  • rétraction de la peau du sein en un seul endroit, peau orange ou petites fossettes dans la peau
  • rougeur ou desquamation de la peau
  • sensation de brûlure unilatérale ou traction

Diagnostic

La majorité des cas de cancer du sein sont d’abord découverts par les patientes elles-mêmes. Il est donc important que les femmes examinent régulièrement leurs seins. Puisque des changements dans les seins peuvent survenir à tout âge, l’auto-examen est important pour les femmes de tous âges.

En cas de suspicion de cancer du sein, le médecin est le premier point de contact. Après une discussion détaillée sur les maladies antérieures et actuelles, le patient subira un examen physique. Les méthodes d’examen peuvent inclure : un examen de palpation du sein et des aisselles, un examen radiographique du sein (mammographie), un examen échographique ou une tomographie par résonance magnétique (IRM). Cependant, seule la biopsie donne un résultat fiable à 100%. Le médecin prélève un échantillon de tissu, qui est ensuite examiné en laboratoire.

Si le médecin a détecté une tumeur dans le sein, il vérifiera si le cancer ne s’est pas déjà propagé à d’autres parties du corps. Cela peut se faire, par exemple, par échographie ou radiographie, scintigraphie osseuse en médecine nucléaire ou tomographie par ordinateur.

Une fois l’examen terminé, le cancer du sein est classé selon un schéma spécifique : Quelle est la taille de la tumeur ? Les ganglions lymphatiques sont-ils atteints, y a-t-il des métastases ? À quelle vitesse les cellules tumorales croissent-elles ? Cette évaluation est importante pour que le médecin – avec son patient – puisse choisir la méthode de traitement appropriée.

Thérapie

La guérison du cancer du sein dépend du stade de la maladie dans lequel se trouve la patiente au moment du diagnostic. En règle générale, plus le cancer est découvert tôt, meilleures sont les chances de guérison.

Pour la majorité des femmes, la chirurgie conservatrice du sein est possible aujourd’hui. Si la tumeur est particulièrement importante, des médicaments peuvent être administrés à l’avance afin de réduire la taille initiale de la tumeur.

Ce n’est que dans de rares cas que le sein doit être complètement enlevé. Les patientes concernées peuvent alors choisir entre différentes procédures de reconstruction mammaire, telles que des prothèses de soutien-gorge, des implants en silicone ou une reconstruction mammaire avec les propres tissus de la patiente.

L’opération est souvent suivie d’une irradiation ou d’un traitement médicamenteux. En termes techniques, il s’agit d’un traitement adjuvant. L’objectif d’une telle thérapie complémentaire est de détruire les cellules tumorales déjà dispersées et de réduire ainsi le risque de métastases et de rechutes.

Toutes les méthodes de thérapie fatiguent l’organisme et s’accompagnent parfois d’effets secondaires graves. La tâche de la thérapie de soutien est de traiter ces effets secondaires indésirables.

Si le cancer du sein a progressé trop loin et qu’il n’y a aucune perspective de guérison complète, les médecins le traitent palliativement ; ils essaient d’atténuer les symptômes et de retarder la progression de la maladie.

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